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目前顯示的是 五月, 2015的文章

美麗但有蒼涼過去的紅蝴蝶(Caesalpinia pulcherrima)

紅蝴蝶(學名:Caesalpinia pulcherrima),又名番蝴蝶、洋金鳳、黃蝴蝶,在台灣常種在庭園中,是非常受歡迎的觀賞灌木。


但是,在十八世紀的女性奴隸,為了不讓自己的孩子被主人賣掉,有些會自行墮胎、有些會跟醫生拿藥、更多會服用紅蝴蝶的種子墮胎。

在當時,由非洲來的奴隸主要從事的工作包括:種棉花、菸草、或是甘蔗。在甘蔗農莊上的奴隸是最辛苦的,早期每個奴隸在農莊上大約只能存活十年。女性的奴隸則很多都因為過度勞累失去生育能力。在十九世紀初,歐洲立法禁止到非洲捕捉及販賣奴隸後,南方州的許多農莊仍然私底下販賣奴隸,而且也會把奴隸所生的兒女拿去販賣。

馬隆人(maroons,即脫逃的奴隸)將紅蝴蝶的種子稱為ayoowiri;他們認為不只是紅蝴蝶的種子有墮胎的效果,紅蝴蝶的根也有類似的效用。

參考文獻:

邪惡植物博覽會,臺灣商務印書館出版。
Wikipedia, Caesalpinia pulcherrima.

小麥何時傳入英國?

小麥(Triticum sp.)應該是世界上最重要的農作物之一,也是兩種人類耕作歷史最悠久的農作物之一(另一個是大麥)。小麥大約在距今一萬到一萬一千年前,與大麥一同在肥沃月彎(Fertile Crescent)馴化。

不過,當時所馴化的小麥,並不是我們現在看到的小麥。現在被人類大量種植的小麥稱為麵包小麥(wheat,T. aestivum),總共有42條染色體。雖然麵包小麥在大約20萬年前便已經出現,但是在肥沃月彎的小麥是一粒麥(einkorn,T. urartu 或是 T. monococcum)與二粒麥(emmer,T. dicoccum)。麵包小麥的抗寒性比一粒麥、二粒麥都好,所以在接觸到麵包小麥以後,一粒麥與二粒麥便逐漸式微了。


小麥在肥沃月彎馴化後,便隨著人類的腳步在歐洲傳播。過去的一些研究發現,小麥大約在八千五百年前傳到希臘,八千年前傳到埃及,再一千年到德國。然後,小麥終於在五、六千年前到英國。

不過,到英國的時間點一直都有些爭議。有些考古學家認為沒有那麼晚,但是有幾份證據說幾分話才是科學,所以也只能大家努力找證據罷了。

最近,英國的研究團隊在英國南部的Bouldnor Cliff的海床(位置請見下圖)上,找到了證據支持小麥傳入英國的時間大約要比原先想的往前推兩千年。

為什麼這個點會被選上呢?原來,過去在考古上的發現已經讓研究團隊知道,居住在這一帶的先民們,比不列顛本島(mainland Britain)上的人們,在生活技能上要先進得多;而他們的技能顯然是向歐洲的先民學習來的。後來,地球氣候變暖,冰河消融,使得海平面上昇後,這一帶漸漸變得不適合居住;於是他們就離開了家園,向著高地出發。

研究團隊先探測這一帶的海床,確認沒有被擾動以後,便開始鑽取海床沈積物的樣本(鑽取的位置見上圖C),分段檢測、分析DNA的序列。

首先研究團隊發現,在海水還沒有把這一帶淹沒之前,這裡有許多樹:包括橡樹、白楊、蘋果樹、山毛櫸(beech)等等。

另外,沈積物中還有大量的禾本科(Poaceae)植物。由序列來分析發現,這些禾本科植物並不是不列顛島上原生的種類,如賴草(Leymus)、冰草(Agropyron)等。而且,許多沈積物中的DNA序列,與麥屬(Triticum)的序列完全吻合,尤其是一粒麥!

當然,這類的古代樣本的DNA分析要非常小心污染的問題。有興趣的朋友可以去看「

會找鑽石礦的植物:Pandanus candelabrum

植物可以幫助採礦,這已經不能算是新聞了;以前就知道生長在斯堪地那維亞剪秋羅屬的的Lychnis alpina 與生長在中非的Haumaniastrum katangense因為可耐銅,所以經常被發現長在銅礦附近,也成了尋找銅礦的人的指標植物。


不過,若是說植物可幫忙採鑽石,可能會有不少人跳起來!邁阿密的佛羅里達國際大學(Florida International University in Miami)的Stephen Haggerty,發現露兜樹屬的Pandanus candelabrum似乎特別喜愛長在風化的金伯利岩形成的土壤(kimberlite soil)上。

金伯利岩含有豐富的鎂、鉀、與磷,不知道Pandans candelabrum是否因為喜愛高鎂、鉀、磷的環境,所以生長在金伯利岩土上呢?但由於金伯利岩的形成是由於地底深處的火山爆發時,把岩漿給帶上來;因此金伯利岩常含有鑽石,成為挖掘鑽石礦的人的目標。可是金伯利岩通常都在地底下150-450公里深的地方,因此並不容易在地表上發現。

發現這種植物可能是「有鑽石!」的指標,自然會方便許多;雖然以目前世界上已知有金伯利岩的地方,大約只有十分之一含有鑽石;而這十分之一之中,又只有十分之一含礦量值得開採。但若Pandans candelabrum真的可以作為指標的話,尋礦這件事應該也會容易些吧,不是嗎?只是不知道是否會危害到它的生存?

參考文獻:

 2015/5/4. Eric Hand. Rare African plant signals diamonds beneath the soil. ScienceNow.
Wikipedia. Kimberlite, Volcanic pipes.